Dankzij de 3D-printer kan Rick blijven lopen

Van de zeven miljard mensen op de wereld is Rick Duwel (19) de eerste: niet eerder kwam het voor dat iemand kan blijven lopen dankzij een op maat gemaakt 3D-implantaat.

Het levert Rick veel publiciteit op. Eind juli mag hij aanschuiven bij het RTL-programma Zomer met Art en ook de Volkskrant wijdt een verhaal aan de neurofibromatosepatiënt. Neurofibromatose is een zeldzame ziekte: de kans dat een baby de aandoening met zich meedraagt, is 1 op 3.000. Slechts 5.000 mensen in Nederland hebben de ziekte. Hierdoor groeien goedaardige tumoren rondom de zenuwen in de wervelkom, die daarmee scheef kan groeien. Dit kan uiteindelijk uitmonden in een dwarslaesie.

Bij de meeste patiënten zijn de eerste symptomen van de ziekte rond het tiende levensjaar zichtbaar. De ouders van Rick zien al op zijn derde dat het niet helemaal pluis is met lichaam van hun zoon. Hij vertoont enkele symptomen, zoals freckling (kleine sproetjes), scoliose, en (plexiforme) neurofibromen (zwellingen). Moeder Djemila: ”Als je dan gaat googelen wat het allemaal is, schrik je je wel een hoedje. Je ligt er letterlijk wakker van en probeert het van je af te zetten.”

Jarenlang gaat het goed. Maar op zijn twaalfde moet Rick voor het eerst onder het mes. Door zijn ziekte is de nekwervel scheefgegroeid. Djemila: “Rond de puberteit zijn de symptomen het ergst. Daarna kan het afnemen.” Dat is in het geval van Rick niet zo.

In plaats van voetballen, dat hij van zijn zevende tot zijn tiende doet, en klimmen in bomen ziet de puber meer ziekenhuizen van binnen dan hem lief is. Na die eerste operatie kan Rick er door een versteviging van de wervelkolom weer een tijdje tegenaan. Hij gaat zelfs bij een plaatselijke bowlingvereniging in Almere – maar op vakantie in 2016 gaan de alarmbellen opnieuw rinkelen: een slepend been dat maar niet overgaat.

Verdriet, spanning, stress
Wat blijkt: Rick moet met spoed worden geopereerd. In het Erasmus Medisch Centrum kunnen de artsen hem niet helpen. Dat doet de familie Duwel pijn. “Dan zakt de grond onder je voeten weg hoor”, zegt Djemila. ”Het spookt wel even door je hoofd dat Rick misschien in een rolstoel belandt. Het was een periode vol verdriet, spanning en stress.”

De dan 16-jarige patiënt wordt doorverwezen naar het Wilhelmina Kinderziekenhuis in Utrecht. Daar zeggen de dokters tegen hem dat hij een halo-frame moet dragen om zijn nek wat verder uit te rekken, zodat zij beter bij de nekwervels kunnen tijdens de operatie. “Maar volgens mij heeft het niet echt geholpen”, zegt de student Management & Retail aan het ROC met een glimlach.

De operatie aan de achterkant van zijn ruggenwervel verloopt succesvol. Rick moet wel opnieuw leren lopen en dat duurt twee maanden. Ruim een half jaar later moet hij weer op de operatietafel. Ditmaal is de voorkant aan de beurt. Hier komt de 3D-printer om de hoek kijken. Op de millimeter nauwkeurig is een uitsnede gemaakt van het titanium implantaat dat uiteindelijk wordt geplaatst. ”Ik heb een paar keer in een scan gelegen, zodat ze precies wisten hoe groot het moest zijn.”

De chirurgen hebben de operatie enkele malen geoefend en ook drie verschillende prototypen gemaakt, waarvan er eentje bij Rick thuis in Almere staat. ”Het is wel onwerkelijk dat ik dat implantaat in mijn handen heb en dat de echte versie in mijn lichaam zit. Maar ergens is het ook supercool natuurlijk.”

Dat Rick de eerste ter wereld is die door een 3D-implantaat kan blijven lopen, daar staat hij in eerste instantie niet zo bij stil. Twee jaar na zijn operatie komt hij hier pas achter. ”Ik werd op een gegeven moment door het ziekenhuis gebeld dat de Volkskrant een verhaal wilde maken, toen vertelden ze me dat ik de eerste op aarde was. Daar ben ik wel trots op.”

Toekomst
Ook Djemila, die in de keuken de groenten staat te snijden en regelmatig inhaakt tijdens het gesprek, is superblij met de geslaagde operatie van haar zoon. ”Ik ben zo dankbaar dat deze technieken bestaan in de medische wereld. Het liefst zou ik de ziekte zelf met mij meedragen, zodat Rick kerngezond zou zijn.”

In huize Duwel blijven ze extreem alert. Bij elke verkoudheid van de jongste telg verkeert iedereen in opperste staat van paraatheid. Rick zelf blijft positief. De toekomst ziet er voor hem rooskleurig uit, hoewel de horeca-opleiding aan zijn neus voorbij is gegaan omdat die fysiek te zwaar zou zijn. “Ik wil graag een eigen broodjeszaak beginnen”, glundert Rick. Wanneer? ”Misschien wel volgende zomer, als ik mijn studie heb afgerond.”

31 oktober 2019

Nieuwsbrief

Bedankt voor het inschrijven voor onze nieuwsbrief. Vanaf nu zullen we je op de hoogte houden omtrent het laatste nieuws van PIDZ.